Пекинская капуста как культурное растение сформировалась на территории Китая . Письменные упоминания о ней относятся к V—VI векам н. э. Причем использовалась она не только как овощное растение, но и как масличное. Важное значение вид имеет и в наши дни, особенно в долинах центральной и южной частей страны. Происходящие из северных районов Китая кочанные формы пекинской капусты распространились через полуостров Корея в Японию и страны Индокитая, где и по сей день являются одними из наиболее важных культур. На основе большого количества местных китайских и японских сортов в середине XX века в Японии были созданы коммерческие сорта и гибриды с высокой урожайностью и скороспелостью. В Европе и США вплоть до начала 1970-х годов пекинская капуста выращивалась в ограниченных масштабах, и лишь в последние годы её производство — как в открытом, так и в защищенном грунте — стало переживать настоящий бум, связанный с появлением скороспелых японских гибридов, обладающих устойчивостью к стеблеванию, то есть зацветающих с большой задержкой в условиях длинного дня, благодаря чему растения могут длительное время сохранять высокие товарные качества. В последние годы довольно активно внедряется в овощеводство в России.